Mars Express encuentra agua en Marte

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Mars Express

Agua en Marte

El planeta rojo se puso bastante más azul, con los científicos anunciando el descubrimiento de lo que creen que es un lago de aproximadamente 12 millas de ancho y oculto bajo una milla (1,6 kilómetros) de hielo en el polo sur de Marte.
Los científicos han ofrecido anteriormente una evidencia mucho más débil de tales depósitos, así como una fuerte evidencia de pequeñas cantidades de agua en el planeta. Pero los nuevos hallazgos siguen causando sensación.

Es demasiado pronto para decir cuáles son precisamente esas implicaciones. Los científicos aún necesitan confirmar el descubrimiento en sí y comprender con precisión las características que puede tener el agua, lo que requerirá misiones que aún no se han diseñado, mucho menos lanzado.

¿Agua debajo del hielo?

agua en marte
La nueva investigación se basa en más de tres décadas de teorización por parte de los científicos sobre las posibilidades de que el agua se esconda debajo de las capas polares de Marte, tal como lo hace aquí en la Tierra.

Esa idea fue propuesta por primera vez por Steve Clifford, ahora un científico planetario que se especializa en agua en Marte en el Instituto de Ciencias Planetarias con sede en Arizona, que no participó en la nueva investigación. Él se inspiró en los estudios de los científicos sobre los lagos debajo de las capas de hielo de la Antártida y Groenlandia aquí en la Tierra, le dijo a Space.com. Esos lagos se crean cuando el calor del planeta derrite los glaciares en parches. Él pensó que un escenario similar podría estar sucediendo debajo de las capas de hielo en Marte, simplemente no teníamos forma de ver debajo del hielo.

La nueva investigación intentó hacer eso usando datos de radar recopilados por un instrumento llamado MARSIS, que usa pulsos de radar para estudiar la ionosfera y la estructura interior del planeta. Ha estado orbitando el planeta a bordo del Mars Express, una nave espacial europea, desde 2003.
Las señales de radar que MARSIS produce devuelven a Mars Express de diferentes maneras dependiendo del material que golpean. Y el equipo detrás de la nueva investigación dijo que las señales que MARSIS recogió sobre el polo sur de Marte pueden explicarse solo por un gran charco subterráneo de agua líquida.

«Descubrimos agua en Marte», dijo el autor principal, Roberto Orosei, co-investigador de MARSIS y científico del Instituto Nacional de Astrofísica en Italia, en un video publicado con el periódico. «MARSIS pudo detectar ecos de debajo del casquete polar del sur de Marte que eran más fuertes que los ecos superficiales. Esta condición en la Tierra ocurre solo cuando se observa agua subglacial como en la Antártida sobre lugares como el lago Vostok». Y aunque el equipo solo tiene evidencia de un lugar, sospechan que no es el único lago subglacial (la Antártida oculta alrededor de 400 características).

Según los ecos del radar, el lago no tiene más de 12,5 millas (20 km) de ancho y está enterrado a una milla por debajo de la superficie de la capa de hielo. Los científicos no pueden determinar con precisión qué tan profundo está el lago, pero han confirmado que tiene al menos 3 pies (1 metro) de profundidad. Debe ser bastante salado, porque el hielo sobre él es bastante claro y, por lo tanto, bastante frío: si hubiera agua pura debajo de ese tipo de hielo, se congelaría, dijeron los investigadores.

El equipo utilizó datos que abarcaban tres años y medio para asegurarse de que su análisis incluyera múltiples pases en la misma región. También consideraron otros dos escenarios que podrían haber explicado los datos que vieron, incluida una capa de hielo de dióxido de carbono que se oculta debajo del hielo de agua. Pero los investigadores dijeron que salieron insatisfechos con esas explicaciones.

Otros científicos pueden no estar de acuerdo. «Creo que es un argumento muy, muy persuasivo, pero no es un argumento concluyente o definitivo», dijo Clifford. «Siempre existe la posibilidad de que las condiciones que no hemos previsto existan en la base del límite y sean responsables de esta brillante reflexión».

La vida significa agua, pero el agua no significa vida

Si los estudios futuros confirman que la misteriosa capa debajo del hielo es de hecho agua, los científicos tendrán una serie de preguntas adicionales para abordar sobre el depósito antes de que puedan hacer predicciones sobre lo que significa el descubrimiento de la posibilidad de vida en Marte. [Curiosity Rover encuentra antiguos ‘bloques de construcción para la vida’ en Marte]

«Si tienes agua líquida y consideras su relevancia para la vida, entonces también debes ir más allá del hecho de que es líquida y preguntar a qué temperatura está y si puede ser utilizada de por vida», dijo Vasavada. «No toda el agua líquida es igual en términos de la capacidad de la vida para usarla». En particular, señaló el alto contenido de sal que se necesitaría para mantener el agua líquida a temperaturas tan bajas. Este nivel podría abrumar incluso a las formas de vida más amantes de la sal, sugirió.

Los científicos en la Tierra han perforado a través de los glaciares para probar el agua que se esconde debajo de ellos y han encontrado vida microbiana. Entonces, si alguna vez hubo vida en Marte, esa vida teóricamente podría haber sobrevivido, escondida en este o en lagos similares, sugirió Clifford.

«No hay ninguna razón para esperar que no continúe hasta el día de hoy», dijo sobre cualquier vida microbiana antigua en Marte. «El subsuelo es un ambiente muy, muy estable en comparación con la superficie de un planeta. Está protegido de los impactos. Está protegido contra el cambio climático».

Después de 15 años, fue la Mars Express…

Mars Express es la primera nave espacial de la Agencia Espacial Europea construida para explorar otro planeta. Llegó a Marte el 25 de diciembre de 2003, junto con un módulo de aterrizaje llamado Beagle 2. La sonda sigue dando vueltas al Planeta Rojo después de casi 15 años de operaciones allí, pero su lanzador Beagle 2 perdió contacto con la Tierra en diciembre de 2003 antes de alcanzar la superficie.

Mars Express

Entre otros logros, Mars Express encontró metano en la atmósfera marciana, mapeó la composición del hielo polar, encontró un posible depósito subterráneo de agua bajo el polo sur y voló cerca de la luna marciana Phobos. La misión está presupuestada para permanecer en Marte hasta al menos finales de 2020, año en el que se preveé la llegada del Rover ExoMars y que permitiría ayudarlo en sus primeras tareas.

Fuente: Space.com

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